Een proto-oncogen is een gen dat codeert voor een eiwit dat groei en celdelingstimuleert.

 Proto-oncogenen worden zo genoemd, omdat ze door mutatie kunnen veranderen in een zogenaamd oncogen, een gen dat kanker veroorzaakt.

Als een mutatie in het proto-oncogen ontstaat, kan dat leiden tot extra activiteit. Hierdoor kan de cel abnormaal snel gaan groeien en delen. Als het goed is, zorgt een suppressorgen in zo’n geval dat de cel doodgaat door apoptose. Gebeurt dit niet, dan kan wildgroei van cellen, kanker, ontstaan.

 Voor een proto-oncogen geldt dat een mutatie in één van de twee aanwezige allelengenoeg is om het systeem te ontregelen. Vergelijk het met een auto met twee gaspedalen: als je op één gaspedaal drukt, ga je al rijden.